Elektriska ålar attackerar faror ovanför vattnet

(I filmklippet anfaller en elektrisk ål en konstgjord arm och ett alligatorhuvud av plast.)

Det finns en historia från 1800-talet om hur elektriska ålar attackerar hästar. Hästarna blev paralyserade, förlamade. Nu har forskare genom nya experiment visat att historien kan vara sann.

Tysken Alexander von Humboldt levde 1769 till 1859. Han var forskare och reste runt i världen. På en av sina resor var han vid Amazonfloden i Sydamerika. Där finns elektriska ålar i sötvatten. Fiskarna kallas också darrålar. De kan ge kraftiga elektriska stötar som hjälper dem att fånga byten.

Teckning efter Humboldts historia. Klicka för större bild.

Teckning efter Humboldts historia. Klicka för större bild.

Alexander von Humboldt var fascinerad av elektricitet. Enligt historien ville han ha några ålar. Då ledde bönder ut hästar i vattnet. Humboldt har beskrivit hur ålar hoppade upp ur vattnet och attackerade hästarna. Det blev en våldsam strid i vattnet. Hästar förlamades av stötar, men några ålar gick också att fånga. De flesta hästarna överlevde, men två drunknade efter stötarna.

Många har trott att Alexander von Humboldts överdrev och kanske till och med ljög. En av dem som har tvivlat är Kenneth Catania, som är professor vid Vanderbilt-universitetet i USA.

– Första gången jag läste von Humboldts berättelse, tyckte jag att den var helt bisarr. Varför skulle ålarna attackera hästarna i stället för att bara simma iväg? berättar han i ett pressmeddelande från universitetet.

Men så hände något. Kenneth Catania forskade själv på elektriska ålar och hade såna fiskar i stora akvarier. När ålar skulle flyttas med håv från ett akvarium till ett annat, så hände det att ålar nästan hoppade upp ur vattnet och attackerade håvarna.

Kenneth Catania gjorde ett antal olika experiment med saker som kan leda ström. Det gör till exempel djur och människor, men i experimenten användes konstgjorda saker. Kenneth Catania kom fram till att ålarna trodde att små saker var ofarliga för dem själva. Men stora saker verkade ålarna tro var farliga rovdjur. När en konstgjord arm eller ett alligatorhuvud av plast stoppades ned i vattnet, så gick ålarna till attack. I stället för att skicka ut en elektrisk stöt i vattnet, så hoppade de upp ur vattnet. De lade sin haka mot armen eller alligatorhuvudet och gav det många kraftiga stötar.

Genom att mäta strömmen kunde Kenneth Catania se att stötarna ovanför vattnet blev kraftigare och farligare än stötarna i vattnet. Och ju högre upp ålarna kom, desto farligare blev stötarna.

Kenneth Catania tror att det här är ett smartare sätt för ålarna att attackera rovdjur. Ålarna blir nästan som ett elektriskt stängsel och kanske gör stora ålar så här för att skydda sina ungar. Efter de här experimenten tror han också att Alexander van Humboldts berättelse från 1800 kan stämma.

Professorn skriver om sina upptäckter i tidningen PNAS, en tidning om forskning.


Text: Lisa Blohm
Publicerat: 2016-06-08
Youtubeklipp från Science AAAS, med bilder från Kenneth Catania/Vanderbilt University

För lärare: Länk till abstract i PNAS och till text på universitetets hemsida.